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[观点]WhatsApp启示录:产品/服务的网络效应

2014-03-03

编者按:塞米尔·沙赫(Semil Shah)是Swell公司产品开发人员及TechCrunch网站专栏作家,同时还是一位投资人。他的博客为Haywire,你也可以关注他的Twitter帐号@semil。


众多创业者和投资者都对网络效应(network effect)非常着迷,这已经不是什么秘密。走近任何一家调整产品以适应市场发展的创业公司,或是任何一家早期投资委员会的会议,都势必会听到有关网络效应的大讨论。“我们怎样对产品做出调整以点燃网络效应?”“他们正在打造一款伟大的产品,但能否找到实现增长的网络效应呢?”


在互联网时代,由于找到了解决这些问题的答案,一些全球性公司迅速崛起,并获得了丰厚的收入。在移动端,我们凭直觉就知道,这个领域同样会存在着这种趋势,但起点在哪里,天花板究竟有多高,我们的认识都不够深入。如今,随着“WhatsApp效应”日渐显现,整体趋势开始变得愈加明朗,最终将对未来的早期科技创业带来很大的影响。


网络效应有许多不同的类型,可一旦与移动软件扯上关系,网络效应不仅与如何改善用户数量越来越多的服务有关,而且还事关移动软件如何通过各种网络,以最小的摩擦渗透和扩展的速度。速度是一个至关重要的因素,因为在正常情况下,这种竞争最终会产生一个“赢者通吃”的局面,而尽量减少摩擦之所以很关键,是因为它不仅能提升速度,而且还能降低获得成功的资金门槛。


在涉及早期移动产品及资助这些产品的竞争性环境上,这些元素不仅至关重要,而且颇具诱惑力。移动产品的估值会持续上升,科技与设计人才会继续向移动平台转移,越来越多的应用会在产品中整合原生消息功能,而争夺移动用户眼球及钞票的竞争也会愈发的激烈。这就是“WhatsApp效应”。


随着Instagram、《愤怒的小鸟》、《Flappy Birds》、Uber和WhatsApp的流行,以及全世界越来越多的人试图抓住这些类别及移动游戏、交通、支配、移动商务等新兴领域的机遇,我们现在逐渐明白移动软件的估值所能到达的高度。由于这些领域的机遇十分巨大,它就像是“网络效应的百兽王(Voltron)”,即移动设备、移动平台、社交图谱、地址簿及应用本身形成一个整体大于各个部分之和的生态系统。


这一点并不总能得到承认,但Facebook收购WhatsApp的交易价格与此息息相关。的确,如果我们的分析基于这款产品对收购方的价值,而不是对整个市场的价值,那么或许就能更好地明白这190亿美元的收购价,同房地产的土地竞拍一样,商品的市场价格最终将取决于出价最高的竞拍方愿意花多少钱,而不见得必须对其他所有人具有什么“意义”。


在全球化经济体系中,资金集中在少数人手中,而且其中相当一部分会追逐高增长的市场机遇,在这种状况下,我们可以预见到各个层面的投资者——从早期科技投资者到散户——在移动领域会越来越活跃,因为他们看到了移动软件的魅力及其能在短期内带来巨大回报的特点。


当然,随着确认谁是移动市场的赢家变得越来越困难,随着这些赢家开启和维持业务运营所需要的资金越来越少,争夺潜力股的的竞争只会加剧。我们已经看到了一些证据:在短短一年内,Snapchat开始从风险投资走向对冲基金融资。《Flappy Birds》的开发者并未赚得盆满钵满,但仅仅需要向设备厂商付费以覆盖他们的用户网络——他完全没有必要追寻私人投资。这仅仅是一个开始。


我们可以从最初的电话一路追溯至微软、谷歌、Facebook、LinkedIn和Twitter等全球知名公司,从它们的发展历程中不难发现,网络效应的梦想不是单纯通过给某项服务增加用户来给用户创造价值。这些产品往往会赋予用户发送和接收信息包的能力,而且形式多种多样——既有像专用支付密钥一样复杂的形式,也有像WhatsApp内短信息一样简单的形式。


最终,网络的规模越来越大,直至到了能“锁定用户”(lock-in)的地步:软件让用户痴迷于其体验不可自拔,同时给竞争对手创建了一个进入门槛。这同样也是移动应用厂商的梦想,即利用这些庞大的网络效应,让自己开发的软件能以超出人们预期的速度快速扩散。


但是,我们也应该保持警惕——虽然Facebook以190亿美元收购WhatsApp的交易强化了投资者对这个类别的兴趣,但对移动产品潜力的挖掘和探索仍然会面临一系列重要障碍,尽管移动互联网用户数量持续增长,不过这些用户每天平均上网时间不会增加。


我的意思不是说SaaS(软件即服务)产品或其他构架或企业级IT产品和服务未来没有巨大的发展机遇,而是说在覆盖大批消费者,将他们吸引至具有网络效应的产品上,市场已经证明了一个我们从始至终就知道的道理:我们都在努力打造并投资一个潜力空前的平台。对于我而言,这就是所谓的“WhatsApp效应”,眼下还没有任何障碍能阻挡这种发展潮流。


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